결막염, 인공눈물 넣으면 끝? 종류별 치료법 달라

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증상만으론 구분 어려워…정확한 진단·치료 필요

봄은 황사·미세먼지·꽃가루 등으로 결막염 환자가 많아지는 시기다. 눈꺼풀 안쪽과 안구 가장 바깥쪽을 덮고 있는 얇고 투명한 점막인 결막은 눈물의 점액층을 생성해 외부 이물질로부터 안구 표면을 보호하는 역할을 한다. 결막에 생긴 염증으로 눈이 충혈되고 가렵고 건조하고 아픈 결막염은 종류에 따라 치료법이 다르다. 증상만으로는 알레르기성인지, 유행성(바이러스성)인지, 세균성인지 구분하기 어렵다. 환절기에 증가하는 눈 결막염에 대해 살펴봤다.

Point1. 알레르기 결막염, 눈 보호용 안경 착용해야

알레르기 결막염은 결막에 알레르기 유발 물질이 접촉해 발생한다. 특히 다양한 공기 매개 알레르기 항원과 연관된다. 봄에 유독 심해지는 황사·미세먼지·꽃가루는 대표적인 알레르기 유발 항원이다. 알레르기 항원에 노출돼 몸의 면역계가 과민하게 반응한다. 일종의 알레르기 반응이다. 가려움증, 각막 충혈, 이물감, 눈물 흘림, 눈부심 같은 증상을 보인다. 알레르기 결막염은 시력에 지장을 주는 경우는 드물지만, 만성적인 경과를 밟으며 자주 재발해 환자에게 많은 부담을 줄 수 있다.

알레르기 결막염은 원인이 되는 알레르기 항원을 완전히 제거하지 않으면 쉽게 재발할 수 있다. 미세먼지가 심하거나 꽃가루가 날리는 날에는 외출을 삼가고 외출 시 안경이나 선글라스를 착용해 눈을 보호해야 한다. 인공눈물 점안액을 이용해 안구의 이물질을 씻어내고 눈에 가까이 닿는 베개와 이불을 자주 세탁하는 것도 도움된다. 만약 가려움증이 생긴다면 눈을 비비는 행동은 최대한 자제하고 증상 완화를 위해 냉찜질을 하는 것이 좋다. 그럼에도 일상생활이 불편할 정도로 가려움이 지속된다면 병원을 방문해 적절한 약을 처방받는 것을 권장한다.

Point2. 안과 치료 필요한 바이러스성 결막염
바이러스성 결막염 중에서도 흔히 ‘눈병’이라고 불리는 유행성 결막염은 아데노 바이러스로 인해 발생한다. 결막뿐만 아니라 각막에도 염증이 동반될 수 있어 ‘유행성 각결막염’이라고도 불린다. 아데노 바이러스는 열이나 소독약에도 잘 살균되지 않기 때문에 수영장·목욕탕에서도 쉽게 전염될 수 있다. 충혈, 이물감, 눈곱, 통증 등 알레르기성 결막염과 증상이 유사해 혼동하기 하기 쉽다. 알레르기성 결막염은 전염되지 않는 반면 유행성 각결막염은 전염성이 강한 것이 가장 큰 차이점이다.

대부분 별다른 후유증 없이 자연스럽게 호전되지만, 경우에 따라 각막 혼탁이나 눈꺼풀과 안구가 달라붙는 검구유착이 발생할 수 있다. 항생제와 스테로이드 안약을 처방받아 투여하는 것이 증상 완화에 도움된다. 물이나 식염수로 눈을 씻어내면 악화할 수 있기 때문에 안과에서 진단과 치료를 받는 것이 중요하다.

Point3. 초기 진단 중요한 세균성 결막염
일상적인 생활 습관 때문에 발생할 수 있는 세균성 결막염은 최근 급증한 안 질환 중 하나다. 바이러스 감염에 비하면 드물게 나타나지만, 실명으로도 이어질 수 있어 더욱 조심해야 한다. 위생 문제, 면역력 저하, 스테로이드 점안액 장기 사용 등으로 발생한다. 안구 충혈이 심해지고 화농성 분비물(고름)이 나타나며 심해질 경우 각막에 구멍이 생기는 각막천공이나 급격한 시력 저하가 발생할 수 있어 초기 진단이 중요하다.

김안과병원 각막센터 박선경 전문의는 “환절기에 흔하게 발생하는 결막염은 인공눈물을 넣는 정도로 대처하다가 시력 저하 등의 심각한 문제로 이어질 수 있다”며 “결막염 종류에 따라 치료법이 다르고 일반인이 원인을 파악하기 어렵기 때문에 증상이 지속된다면 즉시 안과를 방문해 정확한 진단과 치료를 받을 것을 권한다”고 말했다. 

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