절반 이상 막혀도 별 증상 없는 이 혈관 질환은?

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50대 이상 만성질환자·흡연자, 간단한 초음파 검사로 경동맥 확인해야

경동맥은 심장에서 뇌혈관으로 이어지는 목 부위의 동맥이다. 뇌로 가는 혈액의 80%를 보내는 중요한 혈관이다. 경동맥에 동맥경화가 진행돼 혈관이 점점 막혀가는 질환을 ‘경동맥협착증’이라 한다. 뇌의 혈관이 막혀 발생하는 허혈성 뇌졸중 원인 중 30%를 차지한다. 뇌졸중은 일단 발병하면 생명을 앗아갈 수 있고, 그렇지 않더라도 치명적인 후유장해를 남긴다. 하지만 경동맥이 절반이나 막혀도 아무런 증상도 없어 주의가 필요하다. 강동경희대병원 신경외과 고준석 교수와 함께 대표적인 무증상 질환인 ‘경동맥협착증’의 진단과 치료법에 대해 자세히 알아보자.

경동맥협착증은 환자는 2013년 3만 7000여명에서 2017년 6만 9000여명으로 5년간 약 2배 가까이 증가했다. 남성 환자가 여성보다 1.5배 많으며 50대부터 환자가 급증한다.

경동맥협착증 환자가 많이 늘어난 것은 각종 스트레스와 고혈압·당뇨·고지혈증 등 만성질환이 증가가 가장 큰 이유다. 특히 50대부터 환자가 급증하는 이유는 30~40대에는 아직 젊은 나이로 생각하기 때문에 만성질환이 있는지도 모르고, 알아도 관리를 잘 하지 않는 경우가 많기 때문이다. 만성질환을 잘 관리하지 않아 혈관 손상이 오랜 기간 지속하면서 경동맥 협착증이 발생하게 된다. 남성은 여성보다 흡연율도 높아 더 많이 발생하고 있다.

경동맥협착증이 무서운 이유는 혈관이 절반 가까이 막혀도 자각 증상이 없다는 점이다. 증상이 없어 초기 진단이 어렵고, 발견되어도 증상이 없어 치료 필요성을 느끼지 못할 수 있어 치료 시기를 놓치게 되는 경우가 많다. 하지만 방치해서 협착이 심해지면 언제, 어떻게 증상이 나타날지 모르는 무서운 질환이다. 심하게는 뇌경색으로 인한 뇌 기능 마비뿐 아니라 사망에까지 이를 수 있다.

50대 이상이면서 고혈압, 당뇨, 고지혈증 등의 성인병이 있거나 흡연을 한다면 위험군에 속한다. 반드시 예방적 차원에서 검사를 받아야 한다. 초음파검사로 쉽게 확인이 가능한데 뇌졸중 위험도가 높은 경우에는 치료를 받는다. 협착이 심하지 않거나 증상이 없으면 약물치료를 시행한다. 만약 70% 이상 좁아져 있고 증상이 있는 경우에는 수술(경동맥 내막절제술)이나 시술(경동맥 스텐트 확장술)이 필요할 수 있다.

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