대장내시경은 50대 이후에만? 이럴 땐 20~30대도 받아야

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설사나 복통 4주 이상 지속하면 만성 염증성장질환 일 수도

만성 염증성장질환은 장내 세균을 포함한 인체 외부의 자극에 대해 몸이 과도한 면역반응을 보이면서 만성 염증이 발생하는 희귀 난치성 질환이다. 크론병과 궤양성대장염 두 가지 질환을 모두 포함한다. 두 질환은 유사하면서도 서로 다른 특징을 갖고 있다. 궤양성대장염이 크론병보다 더 흔하다.

궤양성대장염은 점액이 섞인 혈변과 설사 증상이 여러 번 반복되고 대변 절박감이나 잔변감, 복통 증상 등이 나타난다. 지속적인 염증은 대장암으로 이어질 수 있는 위험요인이다. 크론병은 복통, 설사, 전신 나른함, 항문 통증, 하혈 등의 증상이 나타난다. 증상이 진행되면 빈혈이 심해지며 영양실조로 이어질 수 있다. 장염과 증상이 유사해서 치료 시기를 놓칠 위험이 있다.

염증성장질환은 1980년대까지만 해도 국내에 드물었다. 하지만 우리나라를 비롯한 아시아에서 지속해서 증가하고 있다. 최근 국내 궤양성대장염 유병률은 인구 10만명당 69.3명, 크론병 유병률은 36.7명 정도로 추정된다. 20대~30대의 비교적 젊은 층에서 자주 발견되는 것이 특징이고, 남성보다는 여성에게 자주 나타난다.

우리나라를 포함한 아시아 여러 나라에서는 서구화된 식생활이 양성대장염 증가의 주된 원인이라고 보는 연구들이 많다. 이런 식습관을 통해 장에 흡수되는 물질이 아시아인의 장 속에 분포하는 미생물들과 조화하지 못해 장을 공격하는 염증반응을 일으킨다는 것이다. 실제로 정제 설탕이나 패스트푸드, 마가린 같은 고당질, 고지방 식품을 많이 먹으면 궤양성대장염 발생이 늘어난다는 연구결과도 있다.

흔히 대장내시경을 50대 이후 대장암 검진으로 하는 검사로 생각해 젊은 사람들이 필요한 데도 지나치는 경향이 있다. 나이나 성별을 떠나 설사나 복통이 4주 이상 지속하거나 혈변이 보일 때는 주저 없이 전문의의 진단을 받고 대장내시경 검사를 해야 한다.

안타깝게도 크론병과 궤양성대장염은 희귀질환이고 평생 지속하는 질병이다. 하지만 조기 진단과 치료가 동반되면 대부분의 환자는 일상생활에 큰 문제가 없다. 암과 같은 불치병으로 생각하기보다는 고혈압이나 당뇨병처럼 적절히 치료하고 관리하는 만성질환으로 접근하는 자세가 필요하다.

도움말: 경희대병원 염증성장질환센터 이창균 교수

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